‘단청(丹靑)’을 글자 그대로 풀이하면 붉은색과 푸른색의 대비와 조화에 국한되는 말이다.
그러나 명사적 의미에서 ‘단청’이란 각종 안료를 사용하여 건물의 벽과 부재에 도채(圖彩)하는 모든 행위를 일컫는다.
나아가 각종 조각상이나 공예품 등을 채색하는 행위나 서(書),회(繪), 화(畵)의 개념을 망라하는 의미를 폭넓게 함축
하고 있다. 따라서 예로부터 단청의 대상은 전통적인 목조 건축물은 물론이거니와 고분이나 동굴의 벽화, 칠기,
공예품, 조각상 장신구에 이르기까지 매우 광범위하게 적용되었다.
인류는 일찍이 자연환경에서 쉽게 구할 수 있는 목재를 이용하여 주거지를 마련했다. 그런데 목재를 가공 조립해 사용
하기 시작하면서부터 건축물의 수명 연장이 최대의 난관으로 부각되기에 이르렀다. 특히 한국, 중국, 일본 등지에서
건축재로 가장 많이 사용된 것은 소나무이다. 소나무는 재질의 특성상 내강, 내구, 내곡성의 장점이 있으나, 동시에
제재된 목재의 표면이 거칠고 건조 후 열상이 크다는 단점도 지닌다. 따라서 고대인들은 쉽게 썩고 갈라지며 왜곡되는
나무의 단점을 보완하기 위해 무언가 조치를 강구해야만 했다. 그 해결책이 바로 단청이다. 즉 나무의 조악한 면을
감추고 부식을 막기 위해 부재에 천연의 채료를 바르는 작업에도 인간 본성인 미의식이 발휘되었다. 수명 연장을 위해
부재에 채색을 하면서 아름다움까지 고려해 각종 문양을 장식하기 시작한 것이다. 바로 그 행위에서 건축물의 단청이
시작되었음을 추정할 수 있다.
 
‘ 목조 건축물에 단청을 하는 이유는 우선 목재 표면이 갈라지거나 비, 바람 등 자연현상으로 인한 부식과 충해를 방지
하기 위함이다. 동시에 건축물의 성격을 나타내거나 건물의 특수한 성격에 맞는 장엄함과 위엄을 보여주기 위한 목적
도 있다. 이렇듯 건축물에 단청을 도채하는 원인은 다음과 같이 크게 네 가지로 요약할 수 있다.

1. 건축물 수명 연장의 목적 : 비바람이나 기후의 변화에 대비한 부재의 풍해, 부식, 건습등을 방지하고 내구성을
강화하기 위하여.
2. 권위와 위풍, 장엄의 목적 : 절대 권력의 왕권을 상징하기 위해 궁궐을 단청 장식하거나 종교적 의식을 위한
불교사원, 도교 사원 등의 장엄을 위하여.
3.재질의 조약함 은폐 목적 : 목재의 표면에 나타난 각종 옹이나 흠집 등을 감추고 외관의 미려함을 꾀하기 위하여.
4. 기념비적 건축물의 전시 목적 : 일반적인 것과 구분되는 특수 기념비적인 건축물의 전시와 기록을 위하여
 
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